24 agosto 2011

Quante specie vivono sulla Terra? 8 milioni e 700 mila. Una ricerca pubblicata ieri su Plos Biology.

species
Sono circa 2 milioni le specie classificate e descritte negli ultimi due secoli e mezzo. Ma quante ce ne sono realmente? Uno studio pubblicato ieri su PLoS Biology risponde a questa domanda con una cifra precisa: 8 milioni e 700 mila. Ciò significa che più dell'85 percento delle specie non è stato ancora scoperto. E alcune rischiano di scomparire prima che si riesca a individuarle.
Il sistema di classificazione ideato nel 1758 dallo scienziato svedese Carl Nilsson Linnaeus ha permesso finora di archiviare un milione e 25 mila specie. In 253 anni sono 4.940 all'anno, quindi di questo passo a classificarle tutte ci vorrebbero 1.356 anni.
Lo schema illustrato nell'articolo è il seguente: circa 7.77 milioni di specie di animali (di cui 953,434 sono stati descritti e catalogati), circa 298.000 specie di piante (215,644 già note), circa 611.000 specie di funghi (43,271 già note), circa 36.400 specie di protozoi (organismi unicellulari con comportamento simil-animale, di cui 8.118 già noti), circa 27.500 specie di cromisti (alghe, diatomee, ecc, di cui 13.033 già noti), per un totale di 8.74 milioni di specie.

How Many Species Are There on Earth and in the Ocean? Camilo Mora, Derek P. Tittensor, Sina Adl, Alastair G. B. Simpson, Boris Worm
University of Hawaii and Dalhousie University in Halifax, Canada
Abstract
The diversity of life is one of the most striking aspects of our planet; hence knowing how many species inhabit Earth is among the most fundamental questions in science. Yet the answer to this question remains enigmatic, as efforts to sample the world's biodiversity to date have been limited and thus have precluded direct quantification of global species richness, and because indirect estimates rely on assumptions that have proven highly controversial. Here we show that the higher taxonomic classification of species (i.e., the assignment of species to phylum, class, order, family, and genus) follows a consistent and predictable pattern from which the total number of species in a taxonomic group can be estimated. This approach was validated against well-known taxa, and when applied to all domains of life, it predicts ~8.7 million (±1.3 million SE) eukaryotic species globally, of which ~2.2 million (±0.18 million SE) are marine. In spite of 250 years of taxonomic classification and over 1.2 million species already catalogued in a central database, our results suggest that some 86% of existing species on Earth and 91% of species in the ocean still await description. Renewed interest in further exploration and taxonomy is required if this significant gap in our knowledge of life on Earth is to be closed.

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