15 maggio 2013

Due fossili scoperti in Africa forniscono nuove informazioni sull'evoluzione dei primati.

Comparison of Nsungwe Formation primates with representative stem and crown catarrhines.

Un gruppo internazionale di paleontologi ha scoperto i fossili più antichi dei primati.Analisi geologiche sul luogo del ritrovamento indicano un'età di 25 milioni di anni, molto più dei fossili studiati finora.
Entrambi i reperti sono stati ritrovati nel 2011 a Nsungwe, in Tanzania. Si tratta di un molare di quella che risulta essere la più antica specie di scimmie del Vecchio Mondo battezzata Rukwapithecus fleaglei in onore di John Fleagle e di una mandibola di una nuova specie che è stata denominata Nsungwepithecus gunnelli (in onore del paleontologo Gregg Gunnell).
Lo studio pubblicato su Nature: Palaeontological evidence for an Oligocene divergence between Old World monkeys and apes.
Nature doi:10.1038/nature12161
Published online: 15 May 2013

Abstract
Apes and Old World monkeys are prominent components of modern African and Asian ecosystems, yet the earliest phases of their evolutionary history have remained largely undocumented. The absence of crown catarrhine fossils older than ~20 million years (Myr) has stood in stark contrast to molecular divergence estimates of ~25–30 Myr for the split between Cercopithecoidea (Old World monkeys) and Hominoidea (apes), implying long ghost lineages for both clades. Here we describe the oldest known fossil ‘ape’, represented by a partial mandible preserving dental features that place it with ‘nyanzapithecine’ stem hominoids. Additionally, we report the oldest stem member of the Old World monkey clade, represented by a lower third molar. Both specimens were recovered from a precisely dated 25.2-Myr-old stratum in the Rukwa Rift, a segment of the western branch of the East African Rift in Tanzania. These finds extend the fossil record of apes and Old World monkeys well into the Oligocene epoch of Africa, suggesting a possible link between diversification of crown catarrhines and changes in the African landscape brought about by previously unrecognized tectonic activity in the East African rift system.



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